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¿Cómo los “pelos” de las hojas de olivo combaten el estrés ambiental?

Tierra

Algunas plantas son más resistentes a condiciones de estrés ambiental como la sequía o la radiación ultravioleta (UV). Conocer estas propiedades puede ser de utilidad para el diseño de recubrimientos o materiales basados en esas características, pues traería beneficios significativos para la productividad agrícola, la conservación del ambiente y la sostenibilidad.

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Recientemente, la revista Communications Biology, publicó los resultados de un estudio desarrollado entre la Universidad Politécnica de Madrid y la Universidad de Murcia –donde participa el académico Giovanni Sáenz Arce, del Departamento de Física de la Universidad Nacional (UNA)— que caracteriza las hojas del árbol de olivo; en el estudio intervienen la física, la química y la biología.

El olivo es una importante planta frutal que se cultiva en muchas zonas áridas y semiáridas del mundo, y que se adapta a factores de estrés como la sequía y la alta irradiación, por lo que es probable que sus hojas tengan características especiales para mejorar las interacciones entre la atmósfera y la superficie de la hoja.

La superficie de las hojas muchas veces está cubierta por pelitos, llamados tricomas. La dificultad técnica que reviste el estudio de estas estructuras, hace que no se valore la variabilidad estructural y química de las superficies de los pelos de los seres vivos. Sin embargo, al utilizar la microscopía de fuerza atómica (AFM) y otras técnicas de alta precisión, los investigadores exploraron el pelo de la hoja del olivo. “La heterogeneidad química en la micro y nano escala que hemos encontrado hace que posiblemente sean mucho más multifuncionales de lo esperado”, cita el estudio.

Las hojas del olivo, según los expertos, tienen algún pelo aislado en el haz, que degenera con la edad y las inclemencias del clima; pero, tienen una cobertura total de tricomas con forma de sombrilla en el envés, que se mantiene durante toda la vida de la hoja.

“Analizando los pelos del haz y el envés de las hojas de olivo, comprobamos que su superficie es químicamente heterogénea, y ofrece un patrón mezclado de compuestos químicos hidrofílicos (afines al agua) e hidrófobos (repelentes al agua). El envés de las hojas de olivo (con mucho más pelo que el haz) tiene menor mojabilidad, pero las gotas de agua tienen mucha más adherencia. Lo hemos asociado a su total cobertura de tricomas más hidrófobos cuando las hojas son jóvenes, que se vuelven más mojables con la edad”, cita el estudio.